Niantic s’essaye au sport avec NBA All-World • TechCrunch

Niantic, la société à l’origine du méga hit Pokémon GO, a atteint un point d’inflexion.

Que ce soit à cause de la fatigue pandémique ou de la frustration face aux limites de la technologie AR d’aujourd’hui, la startup engendrée par Google a eu du mal à reproduire le succès de GO, qui est devenu l’un des jeux à la croissance la plus rapide de l’histoire peu de temps après son lancement en juillet 2016. Niantic fermer Harry Potter: Wizards Unite, son premier titre de grande envergure après GO, deux ans seulement après ses débuts, tandis qu’un autre projet phare – Pikmin Bloom – n’a généré qu’une fraction des téléchargements que GO a obtenus au cours de la même période.

En juin dernier, Niantic a licencié 8% de son personnel – environ 85 à 90 personnes – et annulé quatre de ses projets, dont un jeu Transformers qui était déjà entré en bêta-test.

Inutile de dire qu’il y a beaucoup à faire sur NBA All-World, la dernière tentative de Niantic pour atteindre à nouveau la viralité iOS et Android. Révélé l’été dernier dans une annonce conjointe avec la NBA et la National Basketball Players Association, All-World – qui est visuellement assez similaire à GO – est plein à craquer de marchandises, des clins d’œil à la culture du basket-ball, des mini-jeux et des opportunités de rencontrer des avatars de joueurs réels de la NBA comme Jordan Poole, Karl-Anthony Towns et Andrew Wiggins.

Je serai le premier à admettre que je ne suis pas le noyau démographique de All-World. La seule équipe que j’ai jamais suivie est celle des Cleveland Cavaliers, et c’est simplement parce que j’ai grandi près de Cleveland (et, eh bien, la célébrité de LeBron ne m’a pas fait mal). Étant donné que je ne suis pas vraiment un sportif – mon type de jeu préféré implique des contrôleurs et des écrans – je n’avais pas beaucoup réfléchi à All-World jusqu’à ce que Darrell Etherington, rédacteur en chef de TechCrunch, m’ait chargé d’écrire un article de première impression.

Je suis donc allé en aveugle à ma démo All-World, qui a eu lieu par un après-midi gris et sombre et pluvieux au Compound près de Red Hook à Brooklyn. The Compound, j’ai été informé par les relations publiques qui ont organisé l’affaire, a été fondé par le DJ hip-hop Set Free Richardson de renommée AND1. Soigné. Dans tous les cas, l’espace de type loft était joliment aménagé, avec des tapis à motifs en damier, des gravures à la Picasso et une table de billard rangée et prête à jouer.

Niantic All-World

Crédits image : Kyle Wiggers / Tech Crunch

Mais je n’étais pas là pour la piscine. Après être arrivé et me servir une tasse de café, je me suis assis sur un canapé en cuir épais à côté de Glenn Chin, responsable du marketing mondial chez Niantic, et Marcus Matthews, producteur senior pour All-World, pour traverser All-World un jour avant sa sortie sur le Play Store et l’App Store.

J’ai commencé par la question évidente : pourquoi le basket, maintenant, pour Niantic ? Pourquoi le studio a-t-il choisi cette sport pour sa prochaine aventure en réalité augmentée ? Répondant franchement, Chin a souligné que les accords de licence sont beaucoup plus faciles à conclure avec une organisation internationale comme la NBA, par opposition, par exemple, à des confédérations de football disparates. Mais lui et Matthews – qui a grandi en jouant au basket-ball dans le centre-ville de Jacksonville, en Floride – ont également souligné à plusieurs reprises l’aspect communautaire du basket-ball, en particulier dans les villes avec des tribunaux publics où les enfants et les adolescents se rassemblent (à ce qu’on me dit) pour tirer des cerceaux avec désinvolture.

En mettant l’accent sur le social, l’équipe de développement derrière All-World a suivi les traces de GO, qui – au-delà de la force de la marque Pokémon – a résonné en raison du mélange convaincant d’expériences partagées et compétitives qu’il a fournies. (Pensez à des batailles de gym avec des étrangers et à des courses folles pour des Pokémon rares.) C’est la mise au point d’une formule familière, mais avec quelques rebondissements et adaptations pour répondre aux attentes du public de jeu d’aujourd’hui.

Niantic All-World

Crédits image : Niantic

Comme avec GO, les joueurs du monde entier peuvent explorer leurs propres quartiers à la recherche d’objets de collection, de bonus et d’autres objets d’intrus variés. L’exploration nécessite de marcher physiquement jusqu’à un endroit – ce est un jeu Niantic, après tout – et la navigation dans les menus par des gestes basés sur le toucher et le balayage. Dans l’application, vous êtes représenté par un avatar.

All-World est construit sur la plate-forme Lightship de Niantic, qui exploite le moteur de jeu Unity pour alimenter les graphismes et le gameplay. HypGames, basé à Orlando, a co-développé l’expérience avec Niantic ; Le PDG d’HypGames, Mike Taramykin, a été vice-président et directeur général de la franchise Tiger Woods d’EA jusqu’en 2013.

En plus d’une carte du monde réel de l’environnement d’un joueur, All-World superpose des éléments tels que des bonus, des défis, de l’équipement, des boosts et de la monnaie du jeu. Il n’y avait pas grand-chose près de l’enceinte lorsque Matthews m’a fait une démonstration du jeu, mais il a réussi à ramasser un peu d’argent qui pourrait être utilisé pour les vêtements de ses avatars de joueurs de la NBA.

Un mécanicien central dans All-World recrute ces joueurs, qui peuvent ensuite être « mis à niveau » pour devenir les « dirigeants » des terrains de basket locaux. (Le jeu compte actuellement plus de 100 000 terrains.) Les joueurs peuvent s’affronter lors de fusillades à trois points et d’autres mini-jeux basés sur le chronométrage dans des recréations de terrains réels, qui augmentent non seulement le niveau des recrues d’un joueur, mais aussi leur équipe globale. niveau.

Le niveau de l’équipe sert de substitut basé sur le mérite pour les plafonds salariaux du monde réel – plus le niveau est élevé, plus les joueurs de la NBA qu’un joueur du monde entier peut recruter sont forts.

Niantic All-World

Crédits image : Kyle Wiggers / Tech Crunch

À côté de cela, All-World a une solide composante de marchandisage. Les joueurs peuvent rechercher des “gouttes” de maillots et plus encore (à la Supreme) de marques telles qu’Adidas et Nike qui reflètent les SKU du monde réel. Les membres de leur équipe dans le jeu portent ce produit, dont certains améliorent leurs statistiques de jeu. Chin dit que le plan est de travailler avec d’autres marques pour créer et recréer des accessoires, des balles, des vêtements et des baskets et même des baisses de temps avec des lancements de produits dans le monde réel.

Le mécanicien de merchandising a été conçu pour refléter – et respecter – la frénésie des fans de basket-ball autour des objets de collection, disent Chin et Matthews. Je ne doute pas de ce fait. Mais il y a aussi un motif de profit évident. All-World est peut-être gratuit, mais ce n’est certainement pas une œuvre de bienfaisance.

Autre exemple, Niantic prévoit également de gagner de l’argent en vendant des “boosts” pour les statistiques des joueurs comme l’attaque et la défense, qui améliorent les performances dans les mini-jeux. Chin et Matthews ne nient pas que les joueurs qui déboursent peuvent progresser plus rapidement dans certains aspects de All-World. Mais Matthews a souligné que les joueurs ne besoin à débourser de l’argent s’ils jouent relativement souvent.

Niantic All-World

Crédits image : Niantic

Cela reste à voir. Je n’ai eu droit qu’à des aperçus du jeu – qui, malheureusement, a connu des problèmes de blocage pendant la démo. (Matthews a blâmé la mauvaise réception du bâtiment Compound, ce qui n’est pas improbable – ce n’était pas bon.) marché mobile très encombré.

Avec All-World, Niantic parie à la fois sur la force de la marque NBA et sur l’attrait de la RA. En tant qu’ignorant du sport, je ne peux pas me prononcer sur le premier point. Mais sur ce dernier, je n’écrirais pas encore d’éloge funèbre pour AR. Je dirais que la technologie ne fait que commencer, surtout si les rumeurs d’un casque Apple se concrétisent un jour.

Si Niantic peut garder All-World frais et intéressant avec un gameplay captivant axé sur l’AR, il pourrait bien avoir une chance de se battre. (Mon impression est que le contenu est un peu léger pour le moment, mais pour être honnête, il est tôt.) D’un autre côté, si All-World se transforme en un collect-a-thon payant pour gagner sur toute la ligne, Je ne peux pas le voir en tête des charts de téléchargement très longtemps – voire jamais.

Quant à ce que le succès ou l’échec d’All-World pourrait signifier pour Niantic, cela ne ferait pas nécessairement tomber l’entreprise. Niantic vend sa plate-forme Lightship aux développeurs en tant que service payant. Et GO va toujours (jeu de mots) fort, avec des revenus estimés à plus de 1 milliard de dollars. En outre, Niantic a levé 300 millions de dollars à une valorisation de 9 milliards de dollars en novembre 2021, soit plus du double de sa valorisation par rapport à 2018.

Mais après des années de développement, ce serait sans aucun doute une déception pour le studio – et pour les chefs de file de la NBA qui ont évidemment foi en la capacité de Niantic à faire tourner la magie virale.