Le fabricant californien de semi-conducteurs devient public dans le cadre d’un accord d’un milliard de dollars en raison d’une pénurie de puces

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Crédit : CC0 Domaine public

Une société californienne de semi-conducteurs a fait entrer ses actions en bourse mercredi, directement dans la gueule d’une pénurie mondiale de puces qui pourrait constituer une menace ou une opportunité.

La société est Navitas, basée à El Segundo. Son offre d’actions a créé une société d’une valeur d’entreprise d’environ 1 milliard de dollars et a rapporté 320 millions de dollars en espèces. Navitas utilisera l’argent pour développer son activité principale – vendre des puces en nitrure de gallium aux fabricants de chargeurs de téléphones et d’ordinateurs portables – et pénétrer de nouveaux marchés.

La grande majorité des puces informatiques sont fabriquées avec du silicium, mais Navitas a déclaré que ses puces surpassaient ce matériau pour la charge, la rendant plus rapide, plus froide et plus économe en énergie, avec des unités de charge plus petites.

« Qui ne veut pas une charge plus rapide avec un poids plus petit et plus léger ? » a déclaré le directeur général de Navitas, Gene Sheridan, l’un des quatre co-fondateurs.

Avec un chiffre d’affaires de seulement 12 millions de dollars et aucun bénéfice pour le moment, la valorisation de Navitas reflète les attentes de croissance énormes à la fois pour les puces en nitrure de gallium en général et pour la société en particulier.

Les problèmes de la chaîne d’approvisionnement des semi-conducteurs pourraient freiner cette croissance. C’est peut-être la raison pour laquelle l’action a été lente, le cours de l’action clôturant de 3,47 % à 12,80 $.

Mais Sheridan a déclaré que l’utilisation de puces au nitrure de gallium donne à l’entreprise un avantage sur la chaîne d’approvisionnement, lui permettant de tirer parti des usines de fabrication de puces inutilisées ou sous-utilisées construites dans les années 1980 et 1990. Ces usines gravent un grand nombre de puces sur des plaquettes de 6 pouces de diamètre qui sont ensuite découpées en puces individuelles. Les usines de fabrication de silicium modernes produisent des plaquettes de 12 pouces et parfois de 18 pouces.

Étant donné que ces puces en nitrure de gallium sont plus petites que leurs homologues en silicium, une seule plaquette peut en mettre beaucoup plus. Cela, ajouté à la production actuelle de faible volume de nitrure de gallium, devrait aider Navitas à éviter les goulots d’étranglement observés ailleurs dans le secteur des puces, a déclaré Sheridan.

Seuls 2 % du marché des chargeurs sont aujourd’hui constitués d’appareils fabriqués avec des puces en nitrure de gallium, contre 98 % pour les puces en silicium. Il existe d’autres sociétés de puces électriques au nitrure de gallium, mais, selon les documents de dépôt de Navitas, la part de marché de la société est supérieure à celle des autres combinées.

La société a conclu des accords avec de grands fabricants tels que Dell et de grands fournisseurs de pièces de rechange tels qu’Anker. Elle s’attaque également à de nouveaux marchés : les ordinateurs des centres de données, les onduleurs solaires et les systèmes d’alimentation pour véhicules électriques. Sheridan prévoit de consacrer une grande partie de l’argent frais à l’embauche, en particulier des ingénieurs. Aujourd’hui, elle compte 160 employés, dont 60 à El Segundo.

Sheridan et un autre co-fondateur de Navitas, le directeur de la technologie Dan Kinzer, ont travaillé ensemble chez International Rectifier, basé à El Segundo, un nom à l’ancienne qui évoque des images de chemises boutonnées à manches courtes et de protections de poche. (Cette société a ensuite été vendue au fabricant de puces allemand Infineon.)

Sheridan, 55 ans, considère l’image de la vieille école comme un avantage. « Nous sommes constitués de cadres chevronnés », a-t-il déclaré. « Nous avons travaillé dans de grandes entreprises. Nous savons comment faire évoluer l’entreprise. »

Le nitrure de gallium en tant que matériau de copeaux existe depuis des décennies. Il est déjà courant d’être utilisé dans les LED d’écran vidéo et dans les stations de base des tours de téléphonie cellulaire.

Le matériau est beaucoup plus dur que le silicium et sa structure cristalline peut supporter des tensions plus élevées tout en augmentant considérablement la « mobilité des électrons », ce qui signifie en termes simples que les données peuvent être traitées plus rapidement en utilisant moins d’électricité par calcul.

L’inconvénient est le coût. Le silicium a dominé l’industrie des semi-conducteurs presque depuis ses débuts, les performances évoluant rapidement parallèlement à une réduction spectaculaire des prix.

La « sauce secrète », a déclaré Sheridan, est la capacité de la société à combiner plusieurs fonctions sur un seul circuit intégré, ce qui, selon les analystes, la place en tête du peloton.

Les puces de Navitas sont fabriquées par Taiwan Semiconductor Manufacturing Co. et conditionnées sur des circuits par Amkor, basée à Phoenix.

D’ici deux ans, les coûts du système pour le nitrure de gallium devraient atteindre la parité avec le silicium pour le chargement et les applications similaires, a déclaré Sheridan.

Bien que Navitas ait pu être vendu à une plus grande société de puces, Sheridan a reconnu qu’étant donné les marchés financiers faciles de 2021, une offre publique était plus logique.

Navitas est devenue publique par le biais d’une SPAC, ou société d’acquisition à vocation spéciale, une alternative populaire mais controversée à l’offre publique initiale traditionnelle qui nécessite moins de divulgation financière. Il peut être utilisé comme un moyen rapide pour la direction d’encaisser une entreprise qui pourrait ne pas survivre à un examen plus approfondi.

La mauvaise réputation des accords SPAC, a déclaré Sheridan, a fait réfléchir Navitas. Pour démontrer que l’entreprise est là pour le long terme, a-t-il déclaré, elle a créé une période de blocage de trois ans avant que la direction ne puisse vendre des actions. De nombreux blocages SPAC sont définis pour un an ou moins.


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Citation: Le fabricant californien de semi-conducteurs devient public dans le cadre d’un accord d’un milliard de dollars en raison d’une pénurie de puces (2021, 21 octobre) récupéré le 21 octobre 2021 sur https://techxplore.com/news/2021-10-california-semiconductor-maker-billion-dollar-chip .html

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