L’armée américaine a essayé l’énergie nucléaire mobile dans des bases éloignées il y a 60 ans, et cela ne s’est pas bien passé

Dans un tunnel à 40 pieds sous la surface de la calotte glaciaire du Groenland, un compteur Geiger a crié. C’était en 1964, au plus fort de la guerre froide. Les soldats américains dans le tunnel, à 800 miles du pôle Nord, démantelaient le premier réacteur nucléaire portable de l’armée.

Le commandant Joseph Franklin a saisi le détecteur de rayonnement, a ordonné à ses hommes de sortir et a fait une enquête rapide avant de se retirer du réacteur.

Il avait passé environ deux minutes exposé à un champ de rayonnement qu’il estimait à 2 000 rads par heure, assez pour rendre une personne malade. À son retour du Groenland, l’armée a envoyé Franklin à l’hôpital naval de Bethesda. Là, il a déclenché un compteur de rayonnement du corps entier conçu pour évaluer les victimes d’accidents nucléaires. Franklin était radioactif.

L’armée a appelé le réacteur portable, même à 330 tonnes, car il a été construit à partir de pièces qui tiennent chacune dans un avion cargo C-130. Il alimentait le Camp Century, l’une des bases militaires les plus insolites.

Le Camp Century était une série de tunnels construits dans la calotte glaciaire du Groenland et utilisés à la fois pour la recherche militaire et pour des projets scientifiques. L’armée se vantait que le réacteur nucléaire là-bas, connu sous le nom de PM-2A, n’avait besoin que de 44 livres d’uranium pour remplacer un million ou plus de gallons de carburant diesel. La chaleur du réacteur a fait fonctionner les lumières et l’équipement et a permis aux quelque 200 hommes du camp autant de douches chaudes qu’ils le souhaitaient dans cet environnement brutalement froid.

Le PM-2A était le troisième enfant d’une famille de huit réacteurs de l’armée, dont plusieurs étaient des expériences d’énergie nucléaire portable.

Quelques-uns étaient inadaptés. Le PM-3A, surnommé Nukey Poo, a été installé à la base navale de McMurdo Sound en Antarctique. Il a fait un gâchis nucléaire dans l’Antarctique, avec 438 dysfonctionnements en 10 ans dont un vaisseau de confinement fissuré et qui fuit. SL-1, un réacteur nucléaire stationnaire de faible puissance dans l’Idaho, a explosé pendant le ravitaillement, tuant trois hommes. SM-1 se trouve toujours à 12 miles de la Maison Blanche à Fort Belvoir, en Virginie. Sa construction a coûté 2 millions de dollars américains et son nettoyage devrait coûter 68 millions de dollars. Le seul réacteur vraiment mobile, le ML-1, n’a jamais vraiment fonctionné.

Près de 60 ans après l’installation du PM-2A et l’abandon du projet ML-1, l’armée américaine explore à nouveau les réacteurs nucléaires portables au sol.

En mai 2021, le Pentagone a demandé 60 millions de dollars pour le projet Pelé. Son objectif : Concevoir et construire, d’ici cinq ans, un petit réacteur nucléaire portable monté sur camion qui pourrait être transporté vers des endroits éloignés et des zones de guerre. Il pourrait être mis sous tension et hors tension pour le transport en quelques jours.

La Marine a une longue et surtout réussie histoire d’énergie nucléaire mobile. Les deux premiers sous-marins nucléaires, le Nautilus et le Skate, ont visité le pôle Nord en 1958, juste avant la construction du Camp Century. Deux autres sous-marins nucléaires ont coulé dans les années 1960 – leurs réacteurs reposent tranquillement sur le fond de l’océan Atlantique avec deux torpilles nucléaires contenant du plutonium. Les réacteurs portables sur terre posent différents défis : aucun problème ne se situe sous des milliers de pieds d’eau de mer.

Les partisans de l’énergie nucléaire mobile pour le champ de bataille affirment qu’elle fournira une énergie presque illimitée et à faible émission de carbone sans avoir besoin de convois d’approvisionnement vulnérables. D’autres soutiennent que les coûts et les risques l’emportent sur les avantages. La prolifération nucléaire suscite également des inquiétudes si les réacteurs mobiles sont en mesure d’éviter les inspections internationales.






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« The Big Picture », une émission télévisée de l’armée distribuée aux stations américaines, a consacré un épisode de 1961 à Camp Century et au réacteur.

Un réacteur qui fuit sur la calotte glaciaire du Groenland

Le PM-2A a été construit en 18 mois. Il est arrivé à la base aérienne de Thulé au Groenland en juillet 1960 et a été traîné sur 138 miles à travers la calotte glaciaire en morceaux, puis assemblé au Camp Century.

Lorsque le réacteur est devenu critique pour la première fois en octobre, les ingénieurs l’ont immédiatement éteint parce que le PM-2A a laissé échapper des neutrons, ce qui peut nuire aux personnes. L’armée a fabriqué des boucliers de plomb et construit des murs de barils de 55 gallons remplis de glace et de sciure de bois pour tenter de protéger les opérateurs des radiations.

Le PM-2A a fonctionné pendant deux ans, produisant de l’électricité et de la chaleur sans combustible fossile et bien plus de neutrons que ce qui était sûr.

Ces neutrons parasites ont causé des problèmes. Les tuyaux d’acier et la cuve du réacteur sont devenus de plus en plus radioactifs au fil du temps, tout comme les traces de sodium dans la neige. L’eau de refroidissement qui s’échappait du réacteur contenait des dizaines d’isotopes radioactifs exposant potentiellement le personnel aux radiations et laissant un héritage dans la glace.

Lorsque le réacteur a été démantelé pour l’expédition, ses tuyaux métalliques ont libéré de la poussière radioactive. La neige au bulldozer qui était autrefois baignée de neutrons provenant du réacteur a libéré des flocons de glace radioactifs.

Franklin a dû ingérer certains des isotopes radioactifs produits par les neutrons qui fuyaient. En 2002, on lui a enlevé une prostate et un rein cancéreux. En 2015, le cancer s’est propagé à ses poumons et à ses os. Il est décédé d’un cancer du rein le 8 mars 2017, en tant que major général à la retraite, vénéré et décoré.

L'armée américaine a essayé l'énergie nucléaire mobile dans des bases éloignées il y a 60 ans - cela ne s'est pas bien passé

Joseph Franklin (à droite) avec des morceaux du réacteur PM-2A déclassé à la base aérienne de Thulé. Crédit : Photo de l’armée américaine, de la famille Franklin, Dignity Memorial

L’héritage radioactif de Camp Century

Le camp Century a été fermé en 1967. Au cours de sa durée de vie de huit ans, les scientifiques ont utilisé la base pour forer à travers la calotte glaciaire et extraire une carotte de glace que mes collègues et moi utilisons encore aujourd’hui pour révéler les secrets de l’ancien passé de la calotte glaciaire. . Camp Century, sa carotte de glace et le changement climatique sont au centre d’un livre que je suis en train d’écrire.

Le PM-2A s’est avéré hautement radioactif et a été enterré dans une décharge de déchets nucléaires de l’Idaho. Les archives de l’armée sur le déversement de « déchets chauds » indiquent que de l’eau de refroidissement radioactive a été enterrée dans un puisard dans la calotte glaciaire du Groenland.

Lorsque les scientifiques qui ont étudié le camp Century en 2016 ont suggéré que le réchauffement climatique faisant maintenant fondre la glace du Groenland pourrait exposer le camp et ses déchets, notamment le plomb, le mazout, les PCB et peut-être les radiations, d’ici 2100, les relations entre les États-Unis, le Danemark et le Groenland se sont tendues. Qui serait responsable du nettoyage et des dommages environnementaux?

Les réacteurs nucléaires portables aujourd’hui

Il existe des différences majeures entre la production d’énergie nucléaire dans les années 1960 et aujourd’hui.

L'armée américaine a essayé l'énergie nucléaire mobile dans des bases éloignées il y a 60 ans - cela ne s'est pas bien passé

Un diagramme schématique du réacteur nucléaire de Camp Century dans la calotte glaciaire du Groenland. Crédit : US Army Corps of Engineers.

Le combustible du réacteur Pele sera scellé dans des pastilles de la taille de graines de pavot, et il sera refroidi à l’air afin qu’il n’y ait pas de réfrigérant radioactif à éliminer.

Pouvoir produire de l’énergie avec moins d’émissions de gaz à effet de serre est positif dans un monde qui se réchauffe. L’utilisation de carburant liquide par l’armée américaine est proche de celle du Portugal ou du Pérou. Ne pas avoir à fournir autant de carburant aux bases éloignées peut également aider à protéger des vies dans des endroits dangereux.

Mais les États-Unis n’ont toujours pas de stratégie nationale cohérente pour l’élimination des déchets nucléaires, et les critiques se demandent ce qui se passera si Pelé tombe entre les mains de l’ennemi. Des chercheurs de la Nuclear Regulatory Commission et de la National Academy of Sciences ont déjà mis en doute les risques d’attaques terroristes des réacteurs nucléaires. Alors que les propositions de réacteurs portables seront examinées au cours des prochains mois, ces préoccupations et d’autres attireront l’attention.

Les premières tentatives de l’armée américaine de réacteurs nucléaires portables terrestres n’ont pas bien fonctionné en termes de contamination environnementale, de coût, de santé humaine et de relations internationales. Cette histoire mérite d’être rappelée alors que l’armée envisage de nouveaux réacteurs mobiles.


L’effet d’agrégation de neutrons dans les réacteurs nucléaires démontré pour la première fois


Fourni par La Conversation

Cet article est republié à partir de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article original.La conversation

Citation: L’armée américaine a essayé l’énergie nucléaire mobile dans des bases éloignées il y a 60 ans, et cela ne s’est pas bien passé (2021, 20 juillet) récupéré le 20 juillet 2021 à partir de https://techxplore.com/news/2021-07-army-mobile -nuclear-power-remote.html

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