La startup minière d’astéroïdes AstroForge testera sa technologie de raffinage de métaux dans l’espace cette année

La start-up minière d’astéroïdes AstroForge se rendra dans l’espace deux fois cette année, alors qu’elle tente de faire ce qu’aucune autre entreprise n’a pu faire auparavant : libérer la valeur potentiellement illimitée des minéraux précieux dans l’espace lointain.

Lorsque TechCrunch a couvert le cycle d’amorçage d’AstroForge en avril dernier, nous avons noté que la société prévoyait une mission de démonstration dans le courant de l’année. Aujourd’hui, AstroForge a publié plus de détails sur cette mission, et a annoncé une mission supplémentaire plus tard dans l’année qui amènera l’entreprise vers un astéroïde cible pour observation.

La raffinerie d'AstroForge fonctionnant dans le vide simulé de l'espace.

La raffinerie d’AstroForge fonctionnant dans le vide simulé de l’espace. Crédits image : AstroForge/Ed Carreon

La première mission sera lancée en avril à bord du lancement du covoiturage Transporter-7 de SpaceX. Le CubeSat 6U, qui est fourni par la société de technologie spatiale OrbAstro, sera pré-chargé avec un “matériau de type astéroïde” pour démontrer les capacités de raffinage et d’extraction d’AstroForge dans un environnement d’apesanteur. La deuxième mission verra la société se diriger vers l’espace lointain, pour recueillir des données à la surface d’un astéroïde que la société espère exploiter plus tard dans la décennie.

“Nous devons trouver un moyen d’extraire le régolithe de l’astéroïde et de le traiter dans notre raffinerie, et nous pensons avoir résolu ce problème pour notre astéroïde cible”, a déclaré le PDG Matt Gialich dans une interview avec TechCrunch.

Il a déclaré que la société travaillait avec des conseillers d’universités, de la NASA et du Planetary Science Institute à but non lucratif pour aider à identifier les astéroïdes les plus prometteurs à exploiter. La société a également récemment publié un article avec la Colorado School of Mines évaluant la teneur en métal des astéroïdes qui pourraient être extraits et vendus comme marchandises sur Terre ou utilisés dans l’espace.

Ce document notait que “les textures des surfaces d’astéroïdes riches en métaux restent à étudier”, et Gialich a confirmé que la deuxième mission consistera à étudier la surface de l’astéroïde cible à l’aide d’images haute résolution. Il a refusé de fournir beaucoup plus d’informations sur l’astéroïde, à part le fait qu’il est plus proche de chez lui que, disons, un rocher dans la ceinture d’astéroïdes qui se trouve entre Mars et Jupiter.

“Les ceintures d’astéroïdes, elles sont loin, elles nous prendraient comme des allers-retours de 14 ans”, a-t-il déclaré. « C’est quelque chose qui convient beaucoup mieux à la recherche et à l’exploration. […] Ce n’est pas une analyse de rentabilisation viable pour nous.

Au lieu de cela, la société se rendra en orbite lunaire avec Intuitive Machines, basée à Houston, avant de passer à l’espace lointain. Le vaisseau spatial d’AstroForge, à nouveau fourni par OrbAstro, effectuera un voyage beaucoup plus court de 11 mois vers l’astéroïde cible.

AstroForge planifie activement sa troisième mission pour atterrir sur l’astéroïde, et la quatrième mission, qui serait la première mission de raffinage de l’entreprise pour ramener le platine sur Terre.