La startup de camions autonomes Waabi fait appel à Volvo VC comme investisseur stratégique • TechCrunch

La startup de camionnage autonome Waabi a nommé Volvo Group Venture Capital AB, la branche VC du constructeur automobile, en tant qu’investisseur stratégique. Les entreprises ne divulguent pas le montant investi, ni de nombreux autres détails sur l’accord, mais le fait d’avoir Volvo à bord fournira à la fois à Waabi un accès au vaste réseau industriel de Volvo et aidera la startup à explorer les opportunités de commercialisation à grande échelle.

“Nous avons été extrêmement sélectifs en termes de personnes que nous intégrons en tant qu’investisseur, et c’est le bon moment pour Waabi de faire appel à un OEM stratégique”, a déclaré à TechCrunch la PDG et fondatrice de Waabi, Raquel Urtasun.

Le partenariat symbolise également l’engagement de Volvo envers le camionnage autonome. Le groupe Volvo explore des solutions de mobilité autonome depuis des années. Dès 2017, Volvo avait développé un concept de camion autonome qui serait utilisé pour le transport de marchandises de hub à hub – un modèle que Waabi poursuit également. En 2019, le constructeur automobile a dévoilé Vera, son “camion” électrique autonome qui ressemble plus à une voiture de sport avec une remorque placée sur le dessus. Aux dernières nouvelles, le Vera était utilisé en Suède pour déplacer des marchandises emballées dans des remorques de fret d’un centre logistique à un terminal portuaire, en partenariat avec la société de logistique DFDS. Volvo n’a pas répondu à temps pour fournir une mise à jour.

Plus récemment, Volvo s’est associé à la startup de technologie de véhicule autonome Aurora Innovation pour développer conjointement des semi-remorques autonomes, avec la pile technologique Aurora Driver intégrée dans les camions, pour le marché nord-américain.

“Nous représentons pour Volvo un engagement renforcé envers le camionnage autonome, ainsi que leur compréhension qu’il existe une technologie de nouvelle génération, et ils veulent être le leader de la technologie de prochaine génération”, a déclaré Urtasun, faisant un signe de tête à l’IA de Waabi. approche de l’autonomie basée sur la simulation. “Ils veulent faire partie de cette histoire.”

L’investissement, qui est une extension de la série A de 83,5 millions de dollars de Waabi dirigée par Khosla Ventures, intervient quelques mois après que la startup a dévoilé sa première génération de camions spécialement conçus pour l’intégration OEM. Cela signifie qu’au lieu d’ajouter des caméras, des lidars et d’autres capteurs à un camion déjà construit, le pilote de Waabi – qui comprend un logiciel, des capteurs et une puissance de calcul – est fabriqué directement dans le véhicule à partir de la chaîne de montage. Le résultat pour un spectateur est un extérieur de véhicule plus lisse – pas d’ornementation de capteur volumineux après-vente – qui est plus facile à nettoyer et à entretenir.

« Nous établissons des partenariats approfondis avec les équipementiers parce que nous ne croyons pas aux installations après-vente », a déclaré Urtasun. “Ainsi, pour nous, les partenariats OEM sont les partenariats les plus importants.”

Urtasun était maman quant à savoir si Volvo serait effectivement un futur partenaire de fabrication — même si nous supposons que Volvo l’est — mais elle a dit de rester à l’écoute pour les nouvelles à venir dans les prochains mois sur ce front.

Waabi a déclaré à TechCrunch que son simulateur, en plus de tester, de former et d’enseigner le logiciel de conduite autonome de Waabi, a également aidé l’entreprise à concevoir son camion de nouvelle génération en testant différents emplacements de capteurs sur un jumeau numérique du véhicule. En construisant et en testant le camion en simulation, Waabi a évité potentiellement des années de construction et de test de véhicules réels, a déclaré Urtasun.

Outre la capacité d’accélérer la conception et la production à une fraction du coût, le simulateur de Waabi est devenu un argument de vente pour Volvo en raison de ses applications de sécurité, a déclaré Urtasun.

“Quand vous dites Volvo, ce qui vient à l’esprit pour tout le monde est un symbole de sécurité, et c’est là que nous sommes super alignés en termes d’approche très différenciée de la sécurité que Waabi propose”, a déclaré Urtasun. “Waabi est centré sur la simulation, au lieu de déployer de grandes flottes de test, et c’est l’une des choses que Volvo met vraiment en avant en termes d’investissement.”

Urtasun a déclaré que les partenaires OEM ont également été enthousiasmés par la capacité de Waabi à “évoluer dès le premier jour” grâce à son simulateur.

“C’est un tremplin important sur notre chemin”, a déclaré Urtasun. “Nous sommes dans une position tout à fait unique en termes de paysage concurrentiel car nous avons une piste pluriannuelle et nous avons une approche très allégée, ce qui signifie que nous pouvons aller très vite avec une fraction du coût et du personnel.”

Waabi a été fondée en 2021 et déjà l’entreprise prétend avoir le simulateur le plus avancé de l’industrie et un camion qui ressemble à un camion de nouvelle génération pour la plupart des autres entreprises opérant aujourd’hui.

“Ce qui définit vraiment Waabi, c’est que nous avons vu l’approche super capitalistique qui est très lente, et à la place, nous avons dit que nous devions développer une technologie différente afin que nous puissions y arriver plus rapidement et de manière beaucoup plus évolutive”, a déclaré Urtasun.

Bien sûr, il reste à voir si les promesses de Waabi d’une mise à l’échelle rapide et bon marché se concrétiseront réellement. La société a des véhicules d’essai sur le terrain, mais n’a pas encore annoncé de pilotes commerciaux avec des partenaires OEM ou maritimes.