La Chine est le plus grand revendeur de reconnaissance faciale au monde

Au début de l’année dernière, le gouvernement du Bangladesh a commencé à peser une offre d’une société chinoise anonyme pour construire une ville intelligente dans la baie du Bengale avec une infrastructure renforcée par l’intelligence artificielle. La construction de la métropole de haute technologie n’a pas encore commencé, mais si elle se poursuit, elle pourrait inclure un logiciel de reconnaissance faciale qui peut utiliser des caméras publiques pour identifier les personnes disparues ou suivre les criminels dans une foule – des capacités déjà standard dans de nombreuses villes chinoises.

Le projet fait partie de ceux qui font de la Chine le leader mondial de l’exportation de la reconnaissance faciale, selon une étude d’universitaires de Harvard et du MIT publiée la semaine dernière par la Brookings Institution, un groupe de réflexion de premier plan.

Le rapport révèle que les entreprises chinoises sont en tête du monde dans l’exportation de la reconnaissance faciale, représentant 201 accords d’exportation impliquant la technologie, suivies par les entreprises américaines avec 128 accords. La Chine a également une avance dans l’IA en général, avec 250 sur un total de 1 636 accords d’exportation impliquant une forme d’IA vers 136 pays importateurs. Le deuxième plus grand exportateur était les États-Unis, avec 215 accords d’IA.

Le rapport fait valoir que ces exportations pourraient permettre à d’autres gouvernements d’exercer une surveillance accrue, ce qui pourrait nuire aux droits humains des citoyens. “Le fait que la Chine exporte vers ces pays peut en quelque sorte les faire devenir plus autocratiques, alors qu’en fait ils pourraient devenir plus démocratiques”, déclare Martin Beraja, économiste au MIT impliqué dans l’étude dont les travaux portent sur la relation entre les nouveaux des technologies comme l’IA, les politiques gouvernementales et la macroéconomie.

La technologie de reconnaissance faciale a de nombreuses applications pratiques, notamment le déverrouillage des smartphones, l’authentification dans les applications et la recherche d’amis dans les publications sur les réseaux sociaux. Les chercheurs du MIT-Harvard se sont concentrés sur des accords impliquant la technologie dite de la ville intelligente, où la reconnaissance faciale est souvent déployée pour améliorer la surveillance vidéo. La recherche a utilisé des informations sur les projets de surveillance mondiale du Carnegie Endowment for International Peace et des données extraites des sociétés chinoises d’IA.

Ces dernières années, les législateurs et les présidents américains ont exprimé leur inquiétude quant au fait que la Chine prend un avantage sur les États-Unis dans le domaine de la technologie de l’IA. Le rapport semble offrir des preuves tangibles d’un domaine où ce changement s’est déjà produit.

“Cela renforce la raison pour laquelle nous devons définir des paramètres autour de ce type de technologie”, déclare Alexandra Seymour, chercheuse associée au Center for New American Security qui étudie les implications politiques de l’IA.

Il y a un intérêt bipartite croissant aux États-Unis pour restreindre la technologie chinoise dans le monde entier. Sous le président Trump, le gouvernement américain a imposé des règles visant à restreindre l’utilisation de la technologie 5G de Huawei aux États-Unis et ailleurs et a visé les entreprises chinoises d’intelligence artificielle avec un embargo sur les puces. L’administration Biden a imposé un blocus de puces plus radical qui empêche les entreprises chinoises d’accéder aux puces de pointe ou à la technologie de fabrication de semi-conducteurs, et a imposé des sanctions aux fournisseurs chinois de reconnaissance faciale utilisés pour surveiller les musulmans ouïghours.

D’autres efforts pour limiter l’exportation de reconnaissance faciale depuis la Chine pourraient peut-être prendre la forme de sanctions contre les pays qui importent la technologie, a déclaré Seymour. Mais elle ajoute que les États-Unis doivent également donner l’exemple au reste du monde en termes de réglementation de l’utilisation de la reconnaissance faciale.

Le fait que les États-Unis soient le deuxième exportateur mondial de technologies de reconnaissance faciale risque de saper l’idée, promue par le gouvernement américain, que la technologie américaine incarne naturellement les valeurs de liberté et de démocratie.